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美國研究能照顧個人生活的機器人
文章類型:科技新聞  編寫時間:2006年9月9日19:15

50年前,美國成為世界上第一個生產工業機器人的國家。這些令人驚嘆的機械精靈已經進入生活當中很多其他的領域。

最近剛剛在德國舉辦的世界盃足球賽期間,美國國家足球隊的表現可能並不算出類拔萃,但是另外一支美國足球隊的選手卻凱旋而歸。由機器人組成的大學足球隊“卡內基梅隆猛龍隊”7月贏得了在德國舉行的2006機器人世界盃足球賽的冠軍。

組成這支足球隊的五個機器人都是個頭大約20公分高的立方形機器小夥子,它們在這場國際小型機器人聯賽的競爭中經過六場鏖戰,一路過關斬將,擊敗來自其他國家的對手,奪取了冠軍。

*機器人足球賽體現協作精神*

賓夕法尼亞州卡內基梅隆大學機器人學院是參賽機器人的誕生地。資深科學家大衛.伯恩說:

“那只是一場競賽和娛樂項目。但是那次比賽同時也讓我們明白,團結協作是怎麼一回事,一名機器人球員如何看到球在某個地方,然後告訴另外一個機器人有一個球在這裡:‘你看不到這個球,但是我可以看到,我會把球傳給你,在底線球門附近。’

“設想一下,如果你是一名軍隊的戰士,假如一名戰友能夠告訴你說:‘我看到敵人在這裡,你在山丘的上方,你看不到敵人,我會移動到這個位置。’那肯定是一件很好、很有幫助的事情。這場機器人足球比賽體現的也是同樣的協作精神。”

包括伊拉克在內的戰場上,機器人已經被用於掃雷以及其他非常危險的軍事任務。作為美國機器人研究主要資助者的美國軍方同時在致力於開發自動化的武裝部隊。一些科學家預測,在不到10年的時間堙A機器人將被用於追捕敵人,與敵軍交戰。

近年來,機器人在家庭生活中已經越來越多地得到應用。iRobot機器人公司製造用於拯救人們生命的炸彈探測器,這家公司努力開發出民用型消費品,其中包括被稱為“倫巴”(ROOMBA)的機器人吸塵器。“倫巴”的外形好像一個通常放置在洗手間的人體秤,下面安裝了輪子。“倫巴”可以在房間內到處走動,收集灰塵和臟東西,甚至可以鑽到床底下去幹這些臟活。

*開發機器人資金巨大*

但是,造出具有人的特點、能夠承擔所有的家務活、並且能夠和主人商量每天工作任務的機器人,仍然是遙遠的夢想。美國機器人工業協會執行副會長唐.文森特表示,這其中的原因在於,開發機器人每一項功能的漫長研究過程,其中的資金投入和花費巨大:

文森特說:“絕大部份的研發工作仍然在進行當中。有些人花費自己一生的精力從事機器人開發,但是到最後仍然在致力於那部機器人的研製工作,努力複製出一隻人手或者人類身體關節和胳膊的功能。很多的研發工作目前仍然處於研究階段。

“而且,這些機器人研發工作的花費非常高昂。這就好比你試圖買一部機器人在早晨叫你起床。但是你明明可以花3美元買一隻鬧鐘叫你起床,幹嘛要花3千美元買一部機器人去做同樣的事情呢?”

文森特表示,美國一半的機器人還是被應用在製造業領域,尤其是在汽車製造業。這些機器人在從事很多以前不得不由人去做的繁重工作,從搬運重物到噴漆或者焊接工作,不一而足。這些工作往往得在對人體非常有害的高溫和多塵環境中進行。

*照顧老人可為機器人用武之地*

但是,美國第一部工業機器人的製造者約瑟夫.恩格伯格卻對電子機械機器人的未來有著不同的展望。他說:

“機器人未來很大的用武之地是在服務業,而不是製造業。在美國,只有18%的勞動力從事製造業生產,絕大多數人在從事服務業。那麼機器人從事什麼樣的服務業工作比較有意義呢?我認為從事幫助照顧老人以及體弱者等服務工作是機器人發揮用武之地最實際有效的領域。”

被譽為“機器人之父”的恩格伯格表示,美國使用和生產的機器人比日本和歐洲要少,其原因在於美國依靠大量的廉價移民勞工。按照最新的工業統計數字,日本的製造業每1萬人擁有329部機器人,而美國製造業每1萬人只有68部機器人。

日本的人口出生率處於下降之中,老齡化人口的增長速度在全世界屬於最高。日本已經製造出一種具有人類特點,能夠承擔很多每天需要完成的家務活,並且與人進行交流互動的機器人。本田公司生產的“阿斯莫”機器人能夠行走、交談、辨認聲音,並且對語言指令做出反應。一些這樣的“阿斯莫”機器人可供出租,每年的花費將近20萬美元。

*買賓士車還是買機器人?*

恩格伯格說,絕大多數美國人寧願把這些錢花在真正的女傭身上。但是他表示,老年人以及身體殘疾的人士需要一天24小時的專門特殊幫助,這種照顧的花費同樣不菲。機器人能夠幫助這些人待在自己的家塈顗曭漁伅﹛A而不用搬到療養院去住。

恩格伯格說:“人們問我:‘購買一部類似那樣的機器人花費有多少?’我回答說:‘買一部那樣的機器人的花費可能和購買一輛賓士轎車差不多。’結果人們都驚詫不已,說:‘一般人誰能負擔得起購買一輛賓士轎車的花費?’那麼我會告訴你,明天我就可以租一輛賓士轎車,每月花500美元。但是我卻無法以低於每個月1 千美元的價格雇用一個人來照顧我的妻子。”

美國的老齡人口也在增長之中。根據美國人口普查局的統計,年齡在65歲以上的人在人口中的比例預計將從2000年的12%多一點增加到2030年的差不多20%。因此,人們對提供機器人照顧服務的興趣正在增加。

*更多美國人開始接受家用機器人*

美國國家科學基金會為卡內基梅隆大學和匹茲堡大學7月提供1千5百萬美元的資助,用於成立一個開發這種機器人技術的研究中心。卡內基梅隆大學的伯恩說:

“我們剛剛開辦了一個‘生活品質研究中心’。這個中心的工作目標是通過各種各樣創造性的途徑運用科技,幫助各行各業的人士以及那些生活帶有各種不足和殘疾的人,不論他們有聽覺障礙、雙目失明,還是剛剛患有半身不遂症或者其他類似疾病,我們就是要通過使用科技來幫助他們。”

伯恩表示,人工智慧科技現在已經發展進步到能夠使機器人擁有很多類似人類能力的階段。但是一些分析人士表示,更加重要的是,美國人正越來越願意在自己的家中接納這些機器人。
文章出處:2006年8月21日 voice of American
文章作者: 胡克
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